Knokke-Heist bezoeken als toerist?

Knokke Heliport onderging grondige make-over

Sinds de overname in maart 2020 van Knokke Heliport door Heliventure FTO nv is er al heel wat gebeurd. De nieuwe uitbater wil de helihaven verder laten groeien tot een internationale luchthaven die de uitstraling van Knokke-Heist waardig is. Een ambitieus investeringsplan van bijna 400.000 euro nadert zijn hoogtepunt met de bouw en afwerking van een splinternieuwe infrastructuur. Deze maand was een groot openingsevent gepland maar corona stak stokken in de wielen.

Danny Croon: opnieuw van Oman naar Knokke-Heist

Het zit in onze volksaard om de voetjes op de grond te houden. Danny Croon (64) doet al zijn leven lang het tegenovergestelde. “Veertig jaar geleden haalde ik mijn eerste vleugels”, vertelt piloot-examinator-lesgever Danny Croon die in 2004 mee aan de doopvont van de Knokke Heliport stond. “De helihaven van Knokke-Heist (EBKW) is een buitenbeentje in ons helikopterwereldje. Het is de enige helihaven in de Benelux die door het gemeentebestuur werd opgericht met de bedoeling om het landen en opstijgen in de gemeente te centraliseren”, aldus Croon die in 2007 Knokke ruilde voor Oman. “Ik was er 11 jaar privé piloot van de sjeik. Bij mijn terugkeer vond ik een Knokke-Heistse helihaven die zijn glans verloren was. De helihaven was niet gestructureerd. Er gebeurde weinig of niks. De Knokke helihaven was op sterven na dood. Het doet pijn om je eigen kind in zo’n toestand aan te treffen. Daarom aarzelden we bij de nieuwe aanbestedingen niet om ons met het team van helikopteroperator Heliventure onder leiding van Luc Bertels kandidaat te stellen voor de exploitatie.

Afgeremd door corona

Na de overname, op 1 maart 2020, werd er onmiddellijk gestart met de planning van een pak investeringen. Minpunt was dat we snel afgeremd werden door corona. Ruim drie maanden was er geen plaats voor training of scholing. In de zomer werd het hier gelukkig opnieuw gezellig druk tot we opnieuw getackeld werden door de COVID-pandemie. Sedert 1 november 2020 is Knokke Heliport, op een aantal uitzonderingen na, opnieuw gesloten. Eigenaars van een helikopter mogen vliegen en commerciële vluchten mogen mits strenge maatregelen aan de slag.”

Knokke-Heist nationaal en internationaal verbinden

Maar corona kan de ambitieuze plannen niet temperen. “De vraag naar een regelmatige helikopterverbinding van Knokke-Heist naar Brussel of van Knokke-Heist naar Antwerpen is groot. Daarnaast willen we met ons Air Operator Certificat internationaal aan de slag. Tot een straal van 600km rond Knokke-Heist zijn onze heli’s sneller dan eender ander voertuig. Van Knokke-Heist naar Londen duurt een halfuurtje en op 35 minuten staan we in Amsterdam. Met de Brexit is het nog even afwachten wat er in het Verenigd Koninkrijk te gebeuren staat. Ik denk dat er niet veel zal veranderen tenzij je een visum of reispas moet hebben. Ook de nabijheid van de vliegvelden van Ursel, Kortrijk of Oostende geeft mogelijkheden. We kunnen zakenmensen en andere reizigers perfect oppikken of wegbrengen. Straks gaan we ook rond tafel met de gemeente en de brandweer. Met een vervoercapaciteit van 700 liter kunnen onze heli’s perfect ingezet worden als blushelikopter bijvoorbeeld in het Zwin waar men met zware bluswagens niet bij kan.”

Gratis vlucht voor COVID-patiënten Knokke-Heist

“We hebben een overeenkomst met het Vlaamse Gewest om zware Covid-patiënten te vervoeren. Daarvoor gebruiken we een EC-135-MAC-0S, een vrij robuuste heli van Franse makelij met twee motoren. Het toestel is uiterst geschikt om een coronapatiënt op een brancard te vervoeren. Wij hebben al verschillende vluchten van ziekenhuis tot ziekenhuis achter de rug. We hebben een overeenkomst met het gemeentebestuur van Knokke-Heist dat we als goede geburen het vervoer van zware Covid-patiënten gratis op ons nemen.”

Nieuw clubhouse

“Naast het plannen van vluchten wordt er hard gewerkt aan een uitgebreidere dienstverlening. Zowel voor bezoekende toestellen en piloten als in het aanbieden van opleidingen. Het toppunt wordt de nieuwbouw die we de voorbije maanden hebben gerealiseerd. Een gezellig en volledig nieuw clubhouse met zonneterras, briefingrooms, administratief centrum, lounge, bar…Gedurende vijftien jaar huisde Knokke Heliport in aftandse containers. Het was hoog tijd voor vernieuwing.

Plezant, snel en veilig vervoermiddel

Wat voor mij een heli is? Een plezant, snel en veilig vervoermiddel”, aldus Croon. “Het idee dat een heli er enkel voor de happy few is, is compleet verleden tijd. De kostprijs hangt af van het type toestel, van het aantal passagiers, de bagage. Het komt ongeveer op 1.000 euro per vlieguur. Maar een vlieguur moet je anders zien dan een uur met de auto. Wij vliegen recht op recht. In mijn beginjaren konden kandidaat piloten bijna nergens les volgen. Nu zijn er sessies met 25 tot 30 leerlingen. Veertig jaar terug waren er in ons land een twintigtal helikopters, nu ruim achthonderd…”

Danny Croon is de verantwoordelijke voor Helihaven Knokke. De dagelijkse werking van de helihaven wordt zoals voorheen gerund door Patrick Cauwels. Heliport Knokke vind je aan de Herenweg 1 in bedrijvenpark ‘t Walletje in Westkapelle.

Voor alle info: info@helicopterflights.be

(bron Dirk MEULDERS)

Vertel het verder

Via Facebook Via Twitter